選擇最有挑戰性的高中課程(一)

美國教育的最大特點是「自由」:同樣是高中,辦學方式、教學質量可能會參差不齊;即使是同一所高中,你和同學的課程也會天壤之別。到最後,即使你和同學的GPA是相同的,但是含金量也會完全不同。在一個自由的環境中,你最需要具備的就是甄別和選擇的能力!

為大學申請加分
選擇挑戰性的課程,如榮譽課(Honors)和大學水平的課程(如AP課程),對申請大學來說非常重要。一位名校錄取委員會主席說:選修高難度課程的學生,都是在學習和智力上,願意承擔更多風險,接受更大挑戰的學生。他們對自己具有更長遠和更寬廣的視野。我的申請大學5P理論的第一個P(Program)就是高中的課程計劃和設計。大學錄取首先看學生的課程結構、課程的難易程度。選擇高難度的課程可以向大學展示一個有進取心,能夠勝任大學學習的你。

在高中,修高難度的課程除了對申請大學有幫助,同時也有利於建立和發展新的技能,有利於提前準備和適應將來的大學生活。最近,美國大學董事會有項對大學新生的調查,超過一半被訪問的學生說他們在高中時應該更努力一些,修更多挑戰性的課程。似乎「有點少壯不努力,老大徒傷悲」的味道。這讓我想起,我的一些去了常春藤大學的學生,他們仍然覺得自己在高中時,學習應該更全面,態度應該更開放。其中一個這樣說:「我在哈佛大學專業是數學。我想和立志將來做工程師的同學說,常春藤大學非常看重你是不是一個全面發展的學生。如果你學習了自己領域之外的東西,特別是一些人文科學的知識,對建立社會聯繫和將來工作都有很大幫助。」

發現興趣和熱情
有一次,我問一位去了麻省理工(MIT)的學生,如果再回到高中,會如何?他說:「會花更多時間用於一些不感興趣的課程。比如,英語、寫作、歷史等。」 他的回答讓我感覺到他的成長和成熟。利用高中探索興趣,追尋你熱愛的新領域是非常重要的。挑戰性的課程相比普通課程更能給你帶來新的主題和思想。例如,AP課程涉及的領域有語言和文化、環境科學和心理學等等。這些領域都可能是你將來的專業和職業。這位學生後來還強調:「即使不是你的專業和職業,學好英文、多學習文學、歷史會讓我們成為一個更優秀的工程師!」

發展重要技能
榮譽課程和大學水平的課程本身就非常有價值,它們不但全部覆蓋了普通課程的內容,還會更緊湊和更深入的分析和講解這些內容;可以讓你學到一些技能及習慣,如:堅實的寫作技能;解決問題的能力;時間管理的能力;紀律性和自控能力;好的學習習慣等。這些都將幫助你在大學,乃至今後取得成功。AP課程作為大學先修課程,更多的幫助學生髮展能力,如批判性閱讀、清晰寫作等能力,同時更多的讓學生掌握如何運用這些技能。許多修了AP課程的學生說,上AP課比上普通課更有趣,更有收穫。一位去了普林斯頓的女生說:「上大學後,發現自己在批判性思考的能力有些欠缺。這種思考能力對上大學後,通過第一階段的寫作考試很必要。當時在高中,要能多修一些這方面的課程,努力去提高這方面的能力就更好了。」

準備大學學習
挑戰性課程,如AP課程,還可以為你提早取得大學學分,並且讓你在大學學習中,處於優勢位置。你可以跳過一些基礎大學課程的學習,直接進入更有趣的高階課程。你也會有充足的時間去學第二個專業或者是發展自己更多的興趣。或者你也可以提前畢業,用兩年半到三年的時間,完成四年的課程,節省時間和學費。

家長們經常問,是修AP課拿B好,還是上普通課程拿A好。我在文章開頭也提過,即使你和你的同學GPA一樣,甚至你的GPA還低一些,但是誰的大學申請更有利,還不一定。這就是我說的GPA的含金量,也就是由所修課程的難易決定的。一味的追求高的GPA,避重就輕,保守的修普通課程,確保漂亮的GPA分數,不但無益於你的大學申請,甚至有副作用。每個學校都是把最好的老師配備給AP課程,所以修AP可以聆聽最優秀的老師的講課。同時,修AP課程,你的同學都是上進心強,愛學習的。與這樣的同學交往,會催人更加優秀。最後,修挑戰性的AP課程,可以增強自信心和成就感,可以建立自己在同學中和老師中的良好形像。

AP-exams-1997-2011
圖:1997~2011年參加AP考試的人數和課程變化。(資料來源College Board)

附表: 2014年 AP考試安排
2014年AP考試將在5月5日至5月9日和5月12日至5月16日的那兩個星期舉行。具體安排如下表所示:

第一週 上午8 a.m. 下午12 noon 第二周 上午 8 a.m. 下午 12 noon 下午2 p.m.
週一,
5月5日
化學
環境科學
心理學 週一,
5月12日
生物
音樂理論
物理 B
物理 C: 力學
物理C:
電磁學
週二,
5月6日
計算機科學A
西班牙語言和文化
藝術史 週二,
5月13日
美國政府和政治 法語及法國文化
人文地理
週三,
5月7日
微積分 AB
微積分 BC
中文及中國文化 週三,
5月14日
德語及德國文化
美國歷史
歐洲歷史
週四,
5月8日
英語文學和寫作 日語及日本文化
拉丁語
週四,
5月15日
宏觀經濟學
世界歷史
義大利語
微觀經濟學
週五,
5月9日
英語語言和寫作 統計學 週五,
5月16日
比較政府和政治
西班牙語言和文化

(未完,待續)

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