現在夜空中可見的彗星 或永遠不會重返太陽系

【2023年01月17日訊】(記者林達編譯報導)現在使用適當的設備在夜空中可以看見一顆彗星,它很可能再也不會飛回太陽系。天文學家說,即使有機會再次看到它,也至少需要5萬年時間。

2022年3月2日,加利福尼亞州帕洛馬山天文台(Palomar Observatory)利用茲維奇瞬態設施(Zwicky Transient Facility,ZTF)在一項巡天測繪中發現了這顆彗星「C/2022 E3 (ZTF)」。根據天文學家的預測,它是自從2020年新智彗星(Comet NEOWISE)掠過地球以來,第一顆肉眼可見的彗星,因此掀起一陣熱潮。

這顆彗星於2023年1月12日到達距太陽最近點,然後於2023年2月1日最接近地球,但離地球仍有約2,600萬英里。

彗星是由凍結氣體、塵埃和岩石組成的「宇宙雪球」。當其接近太陽時,這些物體會受到越來越多輻射的衝擊,釋放出氣體和碎片。這一過程在彗星周圍形成一層發光的大氣層(稱為彗髮)和巨大的由氣體和塵埃組成的彗尾。

一些預測稱,彗星C/2022 E3 (ZTF)所處的軌道看起來像一條開放曲線,因此它將被射回深空,再也不會回到太陽系。

格林威治王家天文台(Royal Observatory Greenwich)的天文學家傑西卡‧李(Jessica Lee)告訴《新聞週刊》(Newsweek):「對於它離地球最遠的距離,我們還沒有得到可信的計算。現有的各種估算各不相同,但如果它真的會返回,也至少需要5萬年時間。」「也有一些預測表明這顆彗星的軌跡很反常,它不在一個確定的軌道上,因而它根本不會返回,只會繼續前進。」李說。

無論如何,能瞥見這顆彗星都是千載難逢的機會。在1月的下半月,如果你所在位置光污染很少,則有可能僅以肉眼就看到這顆彗星。當然,可以確定的是,如果你有一副好的雙筒望遠鏡或單筒天文望遠鏡,你隨時都可以看到它。

儘管明亮的月光可能會造成一些阻礙,你應該可以在每天的黎明前,此彗星穿過北冕座時看到它。

請在最好是遠離光污染的地點、於晴朗的夜空中觀看此彗星。英國王家天文學會(U.K. Royal Astronomical Society)副執行主任羅伯特‧梅西(Robert Massey)告訴《新聞週刊》,這顆彗星其實並不是那麼容易看到。

這顆彗星正大致朝著北極星方向行進,我們將在2月初在那裡找到它,屆時應該整個晚上都可以看到它。

天文學家認為,如果你所在的地方有良好的觀測條件,到那時它可能就可以用肉眼看到了,但眾所周知,預測彗星的亮度是一件非常困難的事情。

如果它確實達到了這個亮度,進入2月的第二週,這顆彗星的亮度可能會降到肉眼可見的程度以下。到4月,它將接近天空中的太陽,並且更加暗淡,因此即使用天文望遠鏡也很難看到了。◇

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