巨大神祕物體正被吸入銀河系中心超大黑洞

【2023年03月02日訊】(記者林達編譯報導)一個巨大而神祕的物體正在被慢慢吸入銀河系中心的超大質量黑洞,這是一個已被密切關注了二十多年的史詩級的天文奇景。自2002年以來,一組天文學家一直在利用夏威夷凱克天文台(Keck Observatory)觀察這一過程。

這個奇怪的物體(天文學家稱之為「X7」),被認為是一團質量約為地球50倍的塵埃和氣體團。在最近的觀察中,X7已被銀河系中心的人馬座A*黑洞(Sagittarius A*)極大地拉長了。

正如2月21日發表在《天體物理學雜誌》(The Astrophysical Journal)上的一篇論文所詳述的那樣,天文學家發現X7現在延伸了3,000個天文單位,即太陽與地球之間距離的3,000倍——而我們仍然不能確定它來自何方。

「這是在高分辨率下觀察黑洞潮汐力影響的獨特機會,能讓我們深入了解銀河系中心極端環境下的物理學。」加州大學洛杉磯分校助理研究員兼該研究的主要作者安娜‧丘洛(Anna Ciurlo)在一份聲明中說。

關於X7的起源,還有很多需要了解的地方。天文學家認為這是兩顆恆星合併的結果,碰撞噴射出巨大的氣體雲。

我們確切知道一件事:任何接近黑洞的東西都必須應對極端的引力。

X7大約每170個地球年繞人馬座A*黑洞一圈,一旦它在2036年左右到達最接近黑洞的位置時,就會立即「清醒」同時「追悔莫及」。

就是說,一旦足夠接近,X7可能就將不復存在,因其各部分都會被吸入巨大引力漩渦——就像被沖進下水道那樣——不過是以每秒490英里的速度進行。

「預計銀河系中心黑洞強大的潮汐力最終可能在X7還沒完成繞其一周之前就把它撕碎。」共同作者、加州大學洛杉磯分校天文學教授馬克‧莫里斯(Mark Morris)在聲明中說。

儘管命運不濟,X7最終會轟然熄滅,但在那一瞬間爆發出的光將照亮黑洞,讓我們得以一窺其真容。◇

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