谷歌網絡搜索的主導地位將如何終結?

【2023年01月27日訊】(記者高杉編譯報導)談到互聯網搜索,在過去15年的大部分時間裡,谷歌一直是一股最不可阻擋的力量。其在線搜索引擎和數字廣告業務的實力,都為其提供了強勁動力。但現在,這兩者看起來都已經變得越來越脆弱。

本週,美國司法部(Justice Department)指控谷歌在其在線廣告業務中實行非法壟斷,並要求將它的部分業務拆分。幾年前,川普(特朗普)政府曾針對這家科技巨頭在搜索領域的主導地位,提起了類似的訴訟。

谷歌公司對此回應表示,司法部是在「加倍強調一個有缺陷的論點」,最新的訴訟是「試圖在競爭激烈的廣告技術領域指定贏家和輸家」。

然而,如果司法部的行動獲得成功,這兩起大案可能會顛覆使谷歌成為互聯網上最強大的廣告公司的商業模式。果真如此,這將是自二十多年前美國政府起訴微軟以來,針對科技巨頭的、最具影響的反壟斷勝利。

但是,儘管這些訴訟所針對的是谷歌的收入機器的核心,但它們可能需要數年的時間才能見到效果。而與此同時,另外兩個棘手的問題,也可能將會在更短的時間內決定谷歌的未來:生成式人工智能(Generative Artificial Intelligence)的興起,以及似乎正在加速下降的谷歌在線廣告的市場份額。

就在司法部提起訴訟的前幾天,谷歌宣布計劃裁員1.2萬。原因是其收入增長大幅放緩,該公司正努力將部分精力重新集中在人工智能上。

對互聯網搜索的新威脅

長期以來,谷歌一直是在線搜索的代名詞。它是第一批公司名稱被當作動詞的現代科技公司之一。但在去年年底,一個新的威脅出現了。當時,人工智能研究公司OpenAI公開發布了一款名為ChatGPT的、迅速走紅的新型人工智能聊天工具。

ChatGPT的用戶展示了該人工智能機器人所創作的詩歌、起草的法律文件、編寫的代碼,以及解釋複雜想法的能力,而這只需要用戶的一個簡單提示即可。

在大量在線數據訓練下,ChatGPT可以對開放式問題做出直接或冗長的回答,儘管在開始時,它也可能會出現一些不準確;或者直接了當地回答一些簡單的問題,比如:「美國第25任總統是誰?」以前,人們可能需要在谷歌上滾動搜索結果,才能找到這些問題的確切答案。

人工智能聊天工具ChatGPT是在大量數據的基礎上訓練出來的,並利用這些數據對用戶的提問產生回應。雖然ChatGPT的基礎技術已經存在了一段時間,但任何人都可以創建一個帳戶並使用該工具進行實驗,導致了對生成式人工智能的大量宣傳,並使該技術的潛力立即為數百萬人所了解,而在這之前,人們一直都只是以抽象的方式來理解它。

據報導,這也促使谷歌管理層宣布,其搜索業務進入「紅色代碼」警報狀態。

Gmail的創建者之一保羅‧布赫海特(Paul Buchheit)2022年在推特上評論說:「谷歌可能距離被完全顛覆只有一兩年的時間了。人工智能將消除搜索引擎結果頁,而這正是他們賺取大部分利潤的地方。即使他們趕上了人工智能,他們也不可能在他們業務中最有價值的部分不受破壞的情況下,全面使用人工智能!」

如果更多的用戶開始依賴人工智能,來滿足他們的信息搜索需求,那麼就可能會削弱谷歌的搜索廣告收入。搜索廣告正是該公司1490億美元業務的一部分。媒體對ChatGPT的報導,正在加倍宣傳和強化這一概念,一些媒體還將ChatGPT與谷歌進行了一對一的測試。

噩夢般的場景不一定出現

當然,也存在一些理由,令人懷疑這種噩夢般的情況是否真的會發生在谷歌身上。

首先,谷歌的運營規模與ChatGPT大不相同。根據流量分析網站SimilarWeb的數據,在2022年11月份,谷歌網站的訪問量超過860億次,而ChatGPT的訪問量不到3億次(ChatGPT是在11月底公開發布的)。

另外,即使在谷歌將為用戶的查詢提供具體的、由人工智能生成答覆的情況下,它仍然可以對查詢進行分析,以便有針對性地提供搜索廣告,就像它今天所做的那樣。

谷歌在高度複雜的人工智能領域也有著自己的投資。在2022年,它的一個由人工智能驅動的聊天程序LaMDA甚至成了一個熱點,因為該公司的一名工程師聲稱,聊天程序LaMDA已經有了智慧(谷歌公司對這一說法提出異議,並以違反公司政策為由,解僱了這名工程師)。

據報導,谷歌首席執行官桑達爾‧皮查伊(Sundar Pichai)對員工表示,儘管谷歌擁有與ChatGPT類似的能力,但該公司尚未承諾,將提供人工智能生成的搜索結果。因為後者有可能提供不準確的信息,從長遠來看,這可能會對谷歌不利。

谷歌的立場,既突出了其作為地球上最值得信賴的搜索引擎的驚人影響力,也突出了生成式人工智能的核心問題之一:由於該技術的黑箱設計,幾乎不可能找出該技術是如何得出特定結果的。對於許多人來說,在未來的許多年裡,能夠自己評估不同的信息來源,可能會勝過收到人工智能給出的單一答案的便利。

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