美國商務部著手接管軍方太空交警任務

【2023年02月08日訊】(記者林達編譯報導)1月27日,一個廢棄的俄羅斯多節火箭的一節和一顆報廢的俄羅斯衛星在地球軌道上擦肩而過,距離只有幾米。如果其中任何一個仍在工作,其運營商將會收到來自美國太空軍第18中隊的電子郵件,予以警告。十多年來,美國軍方一直是事實上的全球太空「交通警察」——但美國商務部正計劃接管這項工作。

就在險些碰上的前一天(1月26日),美國商務部發布了一份通告,要求公眾和業內人士對其太空交通管理系統(TraCSS)所提供的服務清單加以評論,TraCSS計劃是一個民用系統,將跟蹤搜尋太空物體以避免碰撞。該系統位於商務部的太空商務辦公室,將預測物體何時重新進入大氣層、預報太空天氣、並警告潛在的碰撞等。

美國商務部希望通過徵求意見獲得下列反饋:如何最好地實施這些服務,並「打造具有競爭力、蓬勃發展的美國商業航天產業」。

無論是由軍方還是民用機構運營,某種形式的交通協調,以及太空垃圾監控對於快速發展的商業航天工業都是必不可少的。現在軌道上有超過4,800顆運行中的衛星,僅SpaceX公司一家今年就計劃大約每週發射多達60顆Starlink衛星——2月2日該公司已將53顆衛星發射到低地球軌道。

聯邦資助的研究機構「太空公司」(The Aerospace Corporation)的空間政策和戰略分析師羅賓·迪基(Robin Dickey)表示,再加上大約20,000塊大小不一的太空碎片以極快的速度飛行,太空飛行缺乏協調的危害顯而易見。「在低地球軌道上,物體的運行速度高達每小時17,000英里,」他說。「所以太空中任何一個衛星都可能影響到其它衛星。」

需要跟蹤的大量物體和潛在的碰撞警報導致川普政府在2018年發布了第3號太空政策指令,指示商務部開始準備從軍方手中接管太空交通管理任務。指令說,美國軍方需要專注於保護其太空資產,而不是管理民用太空交通。

2020年12月,國會通過立法,指示太空商務辦公室著手該項目;即將上任的拜登政府接手了這個新計劃。兩年後,該部門宣布了商業承包商的試點項目合同,以評估其協助太空交通管理的能力。該辦公室目前從軍方接管的最後期限是2024財年。

德克薩斯大學奧斯汀分校航空航天工程和工程力學副教授、軌道碎片追蹤公司Privateer Space的聯合創始人兼首席科學家森巴·傑哈(Moriba Jah)認為,「可能時間有點太緊了,逼得太緊不免手忙腳亂。」

TraCSS計劃將能夠訪問軍用太空跟蹤數據,並利用商務太空公司所提供的信息,這些公司擁有自己的傳感器和儀器。但傑哈說,TraCSS面臨的真正挑戰是以太空管理員可以理解的方式組合所有這些信息。這些在民用和政府的太空組織裡的管理人員必須決定是否需要移動衛星以避免潛在的碰撞。

有了這些雄心壯志,TraCSS背後的工程師和開發人員還有很多工作要做。「這確實很難,不會在幾個月或幾年內完成,」傑哈這樣說。◇#

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