全球至少2萬兆隻螞蟻 維護區域生態系統

【2022年09月28日訊】(大紀元專題部記者吳瑞昌綜合報導)除了冰天雪地的南極地區,幾乎地球上任何地方都能看到螞蟻。它們是獵手、農夫或木匠,它們的「工作」包含分解動植物、鬆動土壤、狩獵、傳播生物種子等,起到了維護整個地球的生態系統的作用。

香港大學的生態學家帕特里克·舒爾泰斯博士(Patrick Schultheiss)和他的團隊9月20日在美國學術期刊《國家科學院學報》(PNAS)發表了一篇針對螞蟻的調查報告,估算出地球上至少有2萬兆隻螞蟻。

這是一個驚人的天文數字。但調查團隊表示,人類仍可能低估了這種昆蟲的總數量和品種數目。目前已經有超過15,700種螞蟻被命名,但還有許多未知品種的螞蟻,而它們與其它生物之間有多種相互作用,甚至影響整個地區的生態系統。

舒爾泰斯博士9月22日對《紐約時報》表示,「我認為大多數生態系統,要是缺少了螞蟻就會崩潰。」 密歇根大學的生態學家內特桑德斯(Nate Sanders)也表示,「螞蟻是生態系統的推動者,了解螞蟻有助於我們了解地球生態系統是如何運作的。」

這份報告提到,全球螞蟻族群的真實數目肯定超過目前估計的2萬兆,目前這種新的推算法,只能保守估計那些棲息在樹木或落葉附近的螞蟻族群,而那些在地底生活的螞蟻族群無法完全被計算。

該研究的合著者、香港大學生態學家薩賓·諾頓(Sabine Nooten)對《紐約時報》表示,「如果它們的實際數目再高出一個數量級,我也不會感到驚訝,目前我們的研究只是才摸索到了表面。」

通過研究觀察,他們發現,螞蟻種類最多的地區在熱帶和亞熱帶地區,占了約螞蟻總數的38%,但不同的棲息地存在的數量差異很大。

另外,他們發現落葉層螞蟻群落的密度在熱帶和亞熱帶生物群落中最高,與先前觀察到的螞蟻和其它生物種類族群的物種的豐富度高度相關。所有(亞)熱帶森林和草原的物種豐富度排名,都是溫帶森林和草原的兩倍,因為在地中海灌木叢和乾旱灌木叢中觀察到的落葉數目最低。

該項發現與《科學雜誌》上在今年8月發表的一項研究發現是一致的。由於熱帶森林的巨大樹冠和已知的樹棲螞蟻密度,讓熱帶地區的螞蟻數量可能比目前預估的要更多。

報告中引述著名的生物學家愛德華·威爾遜(Edward O. Wilson)的話,「螞蟻占所有昆蟲數量的三分之二。而有數百萬種生物,我們對它們卻幾乎一無所知。」

威爾遜曾表示,地球上有大量的昆蟲,他們影響著整個生態系統,為人類提供廣泛的「利益」。儘管如此,人們對於這些昆蟲的認識仍十分有限。目前的昆蟲豐富度和生物量正在以驚人的速度下降,原因是人類對於土地的過度開發和外來物種的入侵,都影響這些生物的生態系統,而它們也反過來影響著人類。

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