吳惠林:第二章  學習經濟學的四個理由

作者是中華經濟研究院特約研究員

【2023年09月06日訊】上一章已點出經濟學是研究「人的行為」之一門學科,而且也把人的行為之最終目的定義為「追求滿足或幸福」。既然如此,每一個對經濟學躍躍欲試的人自然會問:經濟學能給個人帶來滿足或幸福嗎?或者換句話說:經濟學對人到底有何用處?

鑽研法律經濟學的經濟學者大衛.弗利曼(David Friedman,是全球很知名的自由經濟學家,也是一九七六年諾貝爾經濟學獎得主密爾頓.弗利曼(M. Friedman)的兒子)在其《價格理論》(Price Theory)一書的最後一章提供我們一些答案。他首先指出,目前基本經濟學教本的通病,是只教導一些關於經濟學的東西,並沒有讓受教者懂得經濟學,因而學過者往往只會在某些場合賣弄一些經濟名詞,卻不會去應用。

在尚未介紹經濟學的基本原理之前,為了引起讀者的修習興趣,還是先告訴大家修習經濟學有些什麼好處。一般而言,至少有四種好處。

擁有經濟學理的一技在身,解析事務更清晰

其一,以往的經濟學家在「理性」原則下,發展人的行為理論過程中,已經得到許多有關如何理性的去作行為的想法。我們也許對於行為的「標的」或應該追求什麼知道得很少,但一旦選定一組或某個目標之後,由於學過了經濟學,我們就能夠得知達到目標的最佳途徑。因為一旦我們了解邊際成本、邊際效益、沉沒成本,以及現值等等基本概念之後,我們就會發現,它們在我們生活中如何作決策是很有用的工具。舉個例子來說,當你要決定是否再花費幾個禮拜尋找更便宜的房子或車子時,並不是要關心是否能找到最便宜的房子或車子,而是應關心這種蒐尋行為所獲得的預期報酬是否大於或小於所耗費的邊際成本。如此一來,我們就可以得到較為正確的思考方式。

其二,修習了經濟學之後,我們就可以比較了解並預測其他人的行為,尤其在得知許多人行為的影響效果之後,我們在規劃自己的生活時,可以將之納入自己的思考範疇,當然有益於個人生活福祉的增進。譬如說,如果你是股市投資人,在了解其他投資人的行為後,會較有利於自己的買賣;如果你是一個學生,也可以更為明確的預測不同職業的未來薪資報酬。當然,只有經濟學的知識並不足以完成此種任務,必須配合事實和判斷才能成事。不過,具備了經濟學知識之後,也才能夠有效的蒐集資料、活用資料,從而作出較為理想的判斷。

其三,研讀經濟學可能成為一位專業的經濟學家,如此,你或許可以教授經濟學、或許能夠創造新的經濟理論,或者在受僱於人之餘,你也可以應用經濟理論回答你的老闆所想知道的問題之答案。我可以舉自己當例子,因為我本人就是以經濟學為業,依靠活用經濟學作現實問題的研究、教授大學生及一般人經濟學理,以及利用經濟學理針砭政府政策或分析時事,既可以獲取報酬,又能得到滿足感。對我來說,經濟學專業者具有最大的誘惑力,否則我早就另擇他就了。不過,正如大衛.弗利曼所言,我雖然傳佈經濟學理,也希望讀者多多修習經濟學理,但如果基於「理性」自利的原則,我應該並不那麼希望能夠說服許多讀者走上我從事的這種職業,因為太多人成為經濟專業者會使供給增加,如果需求不能提升,我的貨幣所得便會顯著下跌。如果你們真的非走往這條經濟專業者之路不可的話,我也希望不要跟我同一學門,或者等我退休或簽訂終身契約之後再進來,否則難免損害到我的利益。可是,如果進一步思考作育英才的滿足感,答案或許會不一樣!

其四,研讀經濟學是很有趣的,一旦你有經濟學理的一技在身,便會使用邏輯推理,將環繞在四周的一些事務作有意義的分析,你將會比別人把問題看得更透徹,譬如二0一四年初,包括美國紐約洋基在內的五支大聯盟職棒隊,為何以「天價」爭搶田中將大這位日本的棒球明星、為什麼穀賤傷農、為什麼房租不能管制、為何最低工資率反會傷害應被保護的弱勢勞工、名模林志玲為何會暴紅且為何她會急著學習當節目主持人、演藝人員的浮沉為何特別大、為何歌後江蕙會在當紅之際宣布封麥等等市井之間茶餘飯後的閒談事,經由經濟學理的解釋,不但有意思而且也很有用處。

別以結果來否定選擇,錯誤是成長的開始

當然,以上所提的四項修習經濟學的好處只是概括性的,我們還可以舉出更多,但我想這四項應已足夠吸引讀者有興趣修習經濟學了吧!其實,最有意思的應是,一些表面上看似對的事,在簡單經濟學理的檢視下,往往得到相反的結果,東方的「愛之適足以害之」、西方的「到地獄之路往往是好意所鋪成的」,都可以用基本經濟學理得到清楚剖析。這四種修習經濟學的好處最終都歸結在修習者的「個人」身上,也就是說,都能提升修習者的幸福。

當我們具備了足夠正確經濟學的基本知識後,自信心可以建立,看問題可以更透徹,事情也得以看得較開,自尋煩惱也可以減低,尤其當明白了「做某種行為」的當時,就是在內外在條件限制下的最適選擇,因而不能以事後的結果來否定當時的選擇時,便可減少「後悔」及「自怨自艾」的痛苦,而且能將錯誤當成繳交學費,不但會作為啟示來避免再犯同樣的錯誤,而且也可以養成不斷加入新知以修正選擇,而使自己得以愈來愈開朗、進步,由而福祉也就提升了。因此,經濟學是做「事前」分析,依事實作判斷基礎。

不過,我也要鄭重提醒讀者,經濟學理的修習過程並不輕鬆,因其思考路徑並不短,也不筆直,而且有些抽象。除了需具備「簡化」事項的功夫外,邏輯推理、冷靜的思考,腦中永遠存疑的態度更不可或缺,尤其重要的,要有一顆溫暖的心,也就是新古典經濟學家馬夏爾的名言:「冷靜的腦,溫暖的心」,而且必須時刻記住並瞭解經濟學的「基本原則」。

那麼,經濟學的基本原則又是什麼呢?請見下文的解說。

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