【名家專欄】空軍「飛行火藥桶」取代A-10戰機

【2023年09月06日訊】(英文大紀元專欄作家Mike Fredenburg撰文/信宇編譯)規模最大的美國空軍戰術航空控制團隊(Tactical Air Control Party,簡稱TACP)空軍飛行員團體主席查理‧基鮑(Charlie Keebaugh)說過:「通過取消A-10戰鬥機,空軍保證了更多金星家庭(Gold Star families,註:陣亡軍人的遺屬)的誕生。」

即將發布的2024年版《國防授權法案》(National Defense Authorization Act,NDAA)授權空軍在2024年退役42架A-10雷霆II式攻擊機,剩餘的220架左右將在2029年之前無條件退役。許多人力促A-10雷霆II式「疣豬」戰鬥機退役,是他們認為A-10戰鬥機可以被F-35戰機取代,事實上這個認識很不靠譜,因為A-10戰鬥機是迄今為止空軍庫存中最具成本效益的戰機。

空軍的這個權謀只不過是空軍高層領導利用各種手段,包括暗箱操作、威脅和操縱測試等,為A-10退役進行辯護的漫長而持續的冗長故事中的又一個篇章而已。這當然不是為了提高美國空軍的近距離空中支援(Close Air Support,簡稱CAS)能力,而這種能力挽救了無數美國人的生命。事實上,這個權謀是要將A-10戰鬥機的維護人員轉為F-35戰鬥機的維護人員,以滿足F-35對維護和支持無休止的貪婪需求。而且,只要F-35繼續飛行,這些貪婪需求就不會消停。

在討論A-10和F-35各自的CAS能力之前,有必要了解CAS的確切含義。西方聯合(Joint Western)軍事理論將CAS定義為「由固定翼和旋翼飛機對友軍附近的敵對目標實施的空中行動,需要將每次空中任務與這些部隊的火力和移動進行詳細整合」。

更具體地說,CAS飛行員必須能夠與經過認證的聯合終端攻擊控制員(joint terminal attack controllers,簡稱JTAC)進行實時或接近實時的協調,能夠動態調整目標,並能夠將敵方位置和移動情況實時反饋給他們的JTAC。在真正的CAS任務中,飛機將飛到足夠接近前線的地方,即使它是隱形的,也會被雷達和普通人的眼睛發現。

關於對CAS飛機的要求,20世紀60年代中期設計A-10戰機的工程師和經驗豐富的CAS飛行員得出一致結論:CAS攻擊機必須能夠從跑道較短的簡易機場起飛,在前線附近作戰;維護要求低,可靠性高;能夠攜帶大量武器,包括反裝甲能力、足夠堅固、能夠經受住小武器的射擊、並能抵禦地面戰前線的防空武器;航程遠,續航時間長;速度至少為350節;低速機動能力強;採購成本低,以便在戰鬥中不可避免地遭到損失的CAS飛機能夠在需要時以快速、經濟高效的方式得到替換。

說當初A-10設計團隊一鳴驚人是過於低調了。儘管空軍的說法未經證實,然而經過大量現代化改進的A-10C型戰機具有世界上最先進的CAS能力。因此,現代化的A-10C將A-10的現代戰術與其防空能力相結合,可以在充滿防空武器的環境中作戰,而包括F-35在內的其它飛機則無法做到這一點。「疣豬」戰鬥機擁有三重冗餘、雙引擎和保護飛行員的鈦合金(的防彈板圍成)「浴缸」,是世界上最堅固的飛機,能夠在遭受數倍於其它飛機被擊落的損失後仍能讓飛行員全身而退。

雖然F-35的飛行速度確實夠快,然而它不符合任何其它CAS標準。儘管F-35作為一種會飛的油箱在隱身飛行時航程不錯,但它無法從靠近前線的簡易空軍基地起飛,這意味著它的大部分燃料都要用於從戰場上來回飛行。相比之下,A-10可以從簡陋的臨時機場起飛,這些機場的跑道很短,沒有經過改良,距離前線只有幾分鐘的路程,可以在戰場上或戰場附近停留數小時。再加上A-10每天的出動架次保守估計是F-35的兩倍,這就意味著A-10在前線或前線附近執行救生和任務支援的時間至少是F-35的四到八倍。

雪上加霜的是,A-10可以攜帶的彈藥要比隱身模式下飛行的F-35多得多。雖然F-35可以將隱身模式換成「野獸模式」,從而比A-10攜帶更多的彈藥,然而其作戰航程將縮短一半,這就意味著它幾乎肯定需要在戰鬥中經過加油才能使用彈藥。

到目前為止,F-35作為CAS飛機,其表現並不理想,而情況只會越來越糟,越來越糟。

火炮和「近距離危險」怎麼辦?

CAS飛機需要執行的關鍵任務之一就是「近距離危險」任務。在這種行動中,CAS飛機將攻擊距離友軍50米以內的敵軍部隊和裝備。因此,由於擔心傷害或殺死友軍,爆炸性彈藥的使用受到限制或無法使用。在這種情況下,A-10令人生畏的GAU-8「復仇者」(Avenger)30毫米機炮將遠遠優於F-35戰鬥機安裝的25毫米機炮。令敵軍深感膽寒的是,A-10可攜帶1,174發彈藥,是F-35的5到6倍,這就使它能夠在每次出動中進行多次攻擊。然而,這些比較對於F-35A來說毫無意義,因為它的機炮精度低得令人絕望,而且一開火就會損壞飛機本身。

最後,保護F-35戰鬥機本身不起火的關鍵設備要麼被剝離,要麼出於重量考慮而被擱置。可以說,這使得F-35成為美國戰鬥機庫存中最脆弱的飛機。F-35不僅極易受到高射炮火常見的小碎片和近距離導彈誤擊的影響,而且不能在任何靠近閃電的地方飛行,而A-10卻能在令所有其它飛機停飛的天氣條件下堅持飛行。

F-35能夠「開火就跑」,但無法執行真正的CAS任務

F-35戰機極易受到武器和天氣的影響,而且低速機動性差,這就意味著它無法執行真正的CAS任務;相反,它將在距離前線足夠遠的距離上發射極其昂貴的武器,以至於當滑翔炸彈或導彈到達目標時,局勢往往已經發生了巨大變化。F-35飛行員無法像真正能看到戰場的A-10飛行員那樣逐秒動態調整目標,即使在存在電子干擾的情況下亦是如此。此外,F-35飛行員也無法像A-10飛行員那樣提供有關敵方動向和位置的實時信息。

威廉‧史密斯(William Smith)上校是一名退役空軍飛行員,曾在A-10戰鬥機上飛行超過3000個小時,出動128架次,他曾在2015年說過:「我們經常能夠使用其它飛機通常無法使用的東西——『人眼1號』,有時這是無可替代的無價之寶……我們生活在地面人員的腋下。」

與此形成鮮明對比的是,F-35飛行員在他那易碎、易燃、會飛的火藥桶裡,將在距離前線數英里之外開火後趕快逃離。

綜上所述,F-35戰鬥機極其脆弱,採購成本高昂,支持和維護成本高昂,無法在前線附近作戰,低速機動性差,缺乏有效機炮,出動率低,閒逛時間短,無法在不進行機上加油的情況下攜帶大量武器載荷,無法有效執行CAS飛行任務。

因此,美國空軍一旦取消A-10戰鬥機,就等於取消了它所擁有的最重要、最有效的執行救生和推進任務的CAS飛機。同時,這也將扼殺唯一能進行危險近距支援的飛機。這可能會奪去無數海軍陸戰隊員和士兵的生命。唯一的好消息也許就是,A-10戰機的維護人員可以被調去支持那些麻煩纏身、急需維護的F-35戰鬥機了。

作者簡介:

邁克‧弗雷登伯格(Mike Fredenburg)是聖地亞哥亞當‧史密斯研究所(Adam Smith Institute)的創始主席,擁有機械工程學士學位和生產運營管理碩士學位,定期撰寫軍事技術和國防事務方面的文章,重點關注國防改革。

原文:Air Force Wants to Replace Highly Effective Modern A-10 With a ‘Flying Tinderbox’刊登於英文《大紀元時報》。

本文僅代表作者觀點,並不一定反映《大紀元時報》立場。

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