吳惠林:第十六章 排隊經濟學

【2023年10月04日訊】在一九九五年冬天,我和幾位氣味相投、志同道合的同事,常步行至離研究院不遠的工業技術學院(今日臺科大)餐廳用午餐,一來難得一天中有段散步的短時光,對已漸老化的身體有些益處,二來冬天的暖陽灑在身上,十分舒暢,三來可以享受自由點菜的樂趣,四來飯菜費也的確相對較低廉,菜色的品質也不差。

或許學生人數眾多,或許該餐廳經營得當,吸引附近上班的人潮,即使我們刻意避開學生正好下課的時間去用餐,也大概每次都得排隊。可能由於期末考時節,一月中我們特別需要排較長的隊伍,一位同事望著長長的隊伍不禁提出「為何不多加一位算錢的員工?」之疑問,因為經過幾天的觀察,發現隊伍就是堵在算帳的關卡,依我觀察國內超級市場的情形,碰到這種情況,便會立即加一個或數個算帳窗口。我不假思索地回答:「可能成本高!」畢竟多一位人工所費不貲,況且算帳這檔事,老闆不放心假手他人。

排隊點餐vs.排隊找位子

我們點好菜,付完帳,找位子用餐時,發現許多座位上已放置有學生的用品,當然為的是先佔位。這種現象也表示,相對於用餐人數,桌椅還是「有限的」,為免向隅,自然得及早搶位了。

於是,我的這位同事若有所悟的提出這樣的假說:餐廳老闆之所以不添加一位算帳的人手,主要是不使點完菜、算好帳、準備找位子的人潮增加太快,否則端著菜盤等位子的人潮將會相對增多。這樣子的說法換個角度就是:餐廳老闆在排隊點菜的人潮和排隊用餐座位兩者之間作抉擇,是讓隊伍留在點菜行列,或者讓隊伍找尋位子坐。對於餐廳老闆而言,他選擇了讓隊伍待在點菜的長龍,盡量不使人潮等位子。由餐廳生意興隆的事實來看,老闆的抉擇是對的。為何此種選擇較佳?以經濟學理解析可以得到合適的答案。

精算排隊成本卻又不流失顧客

在經濟學裡,將人看作有肉、有血、有靈魂、會思考的動物,任何行為都是追求最大益處,而付出的代價總是求其最小。以排隊用餐者言,除了支付飯、菜錢的有形成本外,排隊也是有成本的。由於這家餐廳並非「獨占」,至少在學校裡就有競爭對手,而且有一家還只在上一層樓而已,由此可知,即使這家餐廳的飯菜相對地價廉物美,但在客人蜂擁而來必須支付排隊成本時,若排隊的成本大到抵銷飯菜價廉物美的好處,顧客是會到別家用餐的。所謂的排隊成本,也可分為兩類:一為排隊時間可以用來做其他有金錢報酬的事,譬如寫稿者可將排隊時間省下來賺稿費;另一類是排隊時所產生的不愉快或不舒服,這是心理成本。不論是哪類成本都是因人而異,因為都是當事者「個人」以「主觀」來設算的。

回到這家學校餐廳的例子,那些願意到此排隊的顧客,對於在點菜時和等座位時的「排隊成本」,就每一個人而言,會是不同的。雖然每個人的排隊成本不會相同,但在比較這兩種排隊成本時,其偏好的「次序」卻完全一致,至少會有絕大多數人較偏好其中一種。那麼,這兩種排隊成本何種較高?點菜時飢腸轆轆,看到美味可口的菜,是有滿足感的,因而排隊這件事相對就不會那麼痛苦,何況此時所拿的還只是空紙盤或兩手空空呢!等到點好菜、結完帳,盤中的食物就是自己的,誰不希望馬上就能享用它們?此時要你兩眼望著美食,口水直往肚裡吞,這種等待的滋味已經不好受了,再加上還需張眼找位子坐,而且手裡拿著的已是有重量的菜,這樣成本會不高嗎?因此,如果非排隊不可,點菜的成本是遠低於等位子的排隊成本的。

我不知餐廳老闆是否唸過經濟學,但其抉擇卻正符合經濟學理,無怪乎其生意興隆。畢竟合乎經濟法則的經營,才有大利可圖,也才有較強勁的競爭力呀!

(作者為中華經濟研究院特約研究員)

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