豎冠企鵝之謎:會生一枚永遠不去孵化的蛋

【2022年10月26日訊】(大紀元專題部記者易凡編譯報導)紐西蘭的鳥類學家在研究豎冠企鵝的時候發現,牠們有一個奇怪的特性——會生下兩枚蛋,但只孵化較大的第二枚,而丟棄或毀掉較小的第一枚。

他們經過二十多年的觀察和研究,於今年10月12日,將相關論文發表在科學期刊《公共科學圖書館一號》(PLOS One)上。

這種企鵝叫豎冠企鵝(Erect-crested penguin),在中國也稱翹眉企鵝,是迄今為止世界上研究最少的企鵝物種。這種企鵝的明顯特徵是,牠們的眼睛上方有一條黃色或橙色的羽冠,看起來就像兩道粗重的劍眉。

1998年9月18日至11月2日,三名紐西蘭的鳥類學家開始在紐西蘭東南約860公里外的Antipodes群島中的最大島嶼Antipodes島上研究豎冠企鵝的繁殖。該島面積20平方公里,是一座荒涼和無人居住的火山島,僅有的居民就是企鵝和其它一些海鳥。

每年9月至次年1月下旬是豎冠企鵝繁殖季,這段時間牠們通常會在離岸的區域。在群種開始產卵之前,研究人員給270隻企鵝用黃色油漆做了標記,以便在觀察平台上可以識別。

豎冠企鵝一窩主要產兩枚蛋,10月初產下第一枚(A蛋),約5天後再產下較大的第二枚(B蛋)。觀察發現,雌企鵝一般情況下只孵化較大的第二個蛋,而把較小的第一個蛋打破、滾開,或者故意排斥。這個奇怪的特性引起了研究人員興趣,A蛋是如何損壞的以及為什麼會損壞?

觀察發現,在100多個A蛋中,沒有一個A蛋在B蛋產下之後存活超過一週的,絕大多數(80.1%)在B蛋產下之前或產蛋當天就被毀壞。

大約四分之一(24.8%)的A蛋是在巢穴內被毀壞,或是被父母忽略。有29.2%的A蛋在巢穴附近看到。還有26.5%的A蛋在觀察期消失了,它們很可能是從傾斜的岩石平台滾落,然後被賊鷗(skuas)叼走了。

研究人員觀察到A蛋最終從巢穴中出來的兩種方式:在13個巢中(11.1%)觀察到A蛋從巢中滾出來。還有7次(6.2%)觀察到母企鵝啄食A蛋,並將其滾離巢穴。

研究人員於是決定做一個防止A蛋滾開的測試。他們在14個巢穴周圍添加了一圈石頭,看這種方法是否可以改變A蛋的命運。

石頭圈顯然起到了作用,有86%的A蛋得以保留,但是所有的A蛋都被毀壞了。其中64.3%的A蛋在巢穴中破碎,21.4%的A蛋即使留在巢穴中也沒有被孵化。

既然這個較小的A蛋永遠不可能被孵化,那麼企鵝為何要產下它呢?

文章說,鳥類的可用自然資源往往有限,特別是在食物的供應和分配方面。親鳥必須獲得足夠的食物來滿足繁殖的能量需求,同時還要為牠們的雛鳥分配足夠的資源。這是鳥類繁殖成功的重要決定因素,因為蛋的大小會影響雛鳥的大小,這對後代的質量和存活率有重大影響。

文章還說,在所有鳥類中,蛋的大小變化最極端的就是冠企鵝(crested penguins)。所有七種冠企鵝,全都是產下一窩兩個蛋。其中A蛋明顯小於B蛋,大小差異在25%到70%之間。而在那些兩蛋差異不太大的企鵝中,31%至60%的巢穴孵化兩隻企鵝,但是在大多數情況下只有一隻能夠長成熟。

關於A蛋和B蛋的推論還有其它,但到目前為止,關於豎冠企鵝蛋的大小二態差異化以及父母只孵化第二卵的強制性育雛,還沒有一個推論被廣泛接受。

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