通貨膨脹是如何衡量的?了解消費者價格指數

【2023年08月30日訊】(Eric Rosenberg撰文/大紀元記者文濟民編譯)當經濟上各方面的價格飆升時,人們就會開始聽到分析師談論通貨膨脹。通貨膨脹就是貨幣隨著時間而貶值,也就是說商品與服務會變得更貴,貨幣的購買力因而變低。

當人們發現經常購買的東西變得比平常更貴時就會先意識到通貨膨脹,也許是雜貨店或加油站的收據高出你的預期。但並非所有物價都以相同的速度在上漲,有些消費者可能會發現他們的支出並沒有比前一年多。

這就帶出了一個問題:通貨膨脹是怎麼衡量的?雖然這似乎是一個簡單的問題,但計算通貨膨脹卻很複雜。經濟是很龐大而且複雜的學問,並非每個人對相同的商品和服務都會感興趣。

要了解通貨膨脹是如何衡量的,我們必須仔細了解消費者物價指數。通貨膨脹是指經濟體內商品和服務的價格全面上漲。通貨膨脹是以物價指數(例如CPI, Consumer Price Index)的變化來衡量的。其它價格指數,例如個人消費支出(PCE, Personal Consumption Expenditures)和核心通膨,有助於解決僅依賴消費者物價指數做衡量的一些不足。

什麼是通貨膨脹?

通貨膨脹是整體經濟環境中物價全面上揚的一種反映。通貨膨脹是指價格普遍上漲,通貨緊縮是指物價普遍下降。

別將這兩個術語與停滯型膨脹(stagflation)混淆了,停滯型膨脹是指通貨膨脹和失業率都很高的一種特別情況。停滯型膨脹對美國聯準會來說很棘手,因為若提高利率來對抗通膨反而可能導致失業率加劇。

分析師是透過觀察一籃子的商品和服務之價格變化來計算通貨膨脹的。這籃子商品通常包含大多數美國人在日常生活中會購買的大量物品,例如汽油、雜貨和醫療用品。數據收集員每月記錄這些物品的價格,以便確認物價總體上是下跌還是上漲。

一般情況,通膨報告每個月發布一次。每個月的通膨數據可能都不一樣,特別是如果只針對個別的商品或服務。因此,這些報告能顯示出12個月的變化,以便提供更全面的總體物價趨勢。

衡量通貨膨脹

雖然美國消費者價格指數(CPI)是最著名的通膨指標,但其它一些衡量指標也在捕捉價格的變化。每一種衡量指標對於不同的消費者和企業可能很有用。

消費者物價指數

美國勞工統計局(BLS,The Bureau of Labor Statistics)負責CPI。CPI記錄消費者在不同時間支付商品和服務的價格變化。

大多數消費者在新聞中聽到的消費者物價指數是整籃子的商品和服務的價格反映。 然而,也可按地理區域和特定垂直領域的商品與服務來提供指數。

美國的消費者物價指數是根據美國人在這些商品上的平均支出來衡量籃子中的每件商品。 換句話說,占美國人支出比例較低的商品和服務對CPI的影響就更能加以忽略不計。美國勞工統計局使用消費者支出調查(CE, Expenditure Surveys)計劃來修訂整籃子中每一項商品和服務的重要性。

選入CPI調查樣本的品項是透過稱為採納(initiation)的過程來選擇的。CPI數據收集員前往商店並依預先選擇的類別去選擇商品。例如,他們可能會選擇一項有兩種大小包裝的麥片,收集每種規格有多少人購買的數據,以確定物品的購買率。然後,數據收集員將隨機選擇一種規格並每月追蹤它的價格。

每隔四年就會將CPI籃子中的品項換掉。BLS每月記錄大約80,000種物品的價格,物品分為八組,包括:1)食品和飲料 2)房屋 3)服裝 4)交通 5)醫療保健 6)娛樂 7)教育和通訊 8)其它商品和服務。

個人消費支出價格指數

另一個通用的通膨指標是個人消費支出(PCE)價格指數。雖然不像CPI那樣廣為人知,但核心的PCE(即不包括食品和能源)價格指數很重要,因為美國聯準會(Federal Reserve)在制定貨幣政策時會使用它。這項指數是由美國經濟分析局(BEA,The Bureau of Economic Analysis)負責的。

與CPI一樣,PCE價格指數由一籃子商品和服務組成,但不同類別的相對權重在某些情況下有很大差異,以下是一些關鍵差異。

2022年的消費者物價指數(CPI)報告將住房的「相對重要性」(消費者投入此類別的資金百分比)定為約34%。相較之下,同期PCE對住房的權重定為16%。同樣的,2015年時BEA報告將醫療費用的重要性定為22%,而消費者物價指數(CPI)對此項的相對重要性則定為8.4%。

布魯金斯學會(Brookings Institute)表示,醫療費用權重存在差異的原因之一是PCE價格指數包含了所有消費項目。對於醫療保健,PCE還包括保費和可扣除額等成本,以及雇主資助的健康保險和醫療保險所涵蓋的費用。另一方面,消費者價格指數CPI僅納入消費者的直接成本。

這些不同權重的結果就是它們對指數的影響不同。例如,醫療費用的變化就會對PCE產生明顯的影響,但房價的變化對CPI的影響就更大。

很多文章都在爭論CPI或PCE哪一個是較佳的指數。PCE因為比消費者物價指數(CPI)的波動性更小而出名。但其他人則偏好消費者物價指數,因為它更能代表通膨對消費者支出的影響。

核心通膨

核心通膨可以使用任意指數的數字(例如CPI或PCE)作為基礎。然後每個月會略掉某些項目,例如汽油和食品的價格,這些項目的價格可能會有波動,並且只有某些時候能代表總體價格的趨勢。

一如預期,從通膨指標中剔除波動性最大的項目確實能呈現出更為一致的通膨情況。 但是在某些情況下核心通膨仍可能出現偏差。

為有助於理解,我們可以將核心CPI與克里夫蘭聯儲(the Cleveland Fed)的截尾平均數(又稱截尾均值)CPI進行比較。核心消費者物價指數每次測量時都會排除相同的項目,但截尾平均數的消費物價指數會剔除指定月份內波動性最大的商品和服務。

人們可以推測為什麼採用截尾平均數CPI的方法能得到比較可預測的結果。例如,遇上天災這種一次性事件可能會導致通常穩定的物價突然意外上漲。每月對這些事件進行調整就能使修調後的CPI更能代表總體物價趨勢。

為什麼有這麼多衡量通貨膨脹的方法?

在美國,當人們聽到有關通膨數據的新聞報導時,通常會聽到美國勞工統計局的消費者物價指數。但現在你應該已經清楚,CPI並不完美。事實上,沒有任何通膨指標是完全準確的,只聚焦在消費者物價指數上並不能告訴我們完整的情況。

同時,不同的人對不同經濟領域的價格變化會比較關心。例如,鐵路公司不太會關心一加侖牛奶的價格(美國超市販售的牛奶以一加侖裝較多),而是更關心柴油的成本。

同樣的,居住在芝加哥的消費者會比較關心該城的通膨數據,而非洛杉磯的通膨數據。這些細微的差異就需要多重指數才能描繪出通膨的完整樣貌。

CPI的局限性

消費者物價指數所能提供的訊息與其準確性是有局限性的。在查看消費者物價指數時,要記住它並不能告訴你全國各地商品的實際價格。你無法看報告就能確定何處的雞蛋比較便宜,而只能確定何處的雞蛋價格上漲比較快。

CPI也並不適用於所有族群的人口。例如,CPI-U是記錄在都市人口中銷售的商品價格。老年人購買的東西不會與青少年一樣,因此總體通膨率的上升並不一定會反映出你所購買的物品價格上漲。

CPI也不應用於決定全國各地的生活成本。美國勞工統計局將消費者物價指數稱為「有條件的生活成本衡量標準」(conditional cost-of-living measure),因為它不會反映出不同社會和環境因素(包括稅收)所產生的支出。

因數據收集所造成的抽樣誤差和非抽樣誤差總會存在。因此不要只查看一項指數來了解美國的總體物價趨勢。

結論

通貨膨脹代表經濟上商品和服務價格的普遍上揚。分析師透過觀察指數內的價格波動來衡量通貨膨脹。最為人熟知的價格指數是消費者物價指數(CPI),勞工統計局以月報的形式發布。還有其它通膨指標,例如個人消費支出價格指數(PCE)和核心通膨。這些措施有助於處理消費者物價指數的議題。例如,他們有時會去除高浮動性的物品或以不同的方式權衡價格容易波動的商品。

衡量通貨膨脹是一項複雜的工作,因為單一的通貨膨脹衡量可能會出現偏差,或者無法代表某些地區與行業。運用多種通膨指標有助於描繪出完整的狀況,並解釋複雜的國家經濟中之細微差異。

原文: How Is Inflation Measured? Understanding the Consumer Price Index刊登於Due博客網站。

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